Сфінкс

Під час страшного панування холери в Нью-Йорку на початку 1830-х рр., яка поширилась з Європи на Північну Америку, я скористався запрошенням одного з моїх родичів провести у нього два тижні в його відокремленому, комфортабельному котеджі на березі річки Гудзон. В нашому розпорядженні були всі звичайні літні розваги: прогулянки в лісі, малювання з натури, катання на човнах, риболовля, купання, музика і книги, які дозволили б нам провести час досить приємно, якби не страшні звістки, котрі щоранку доходили до нас з величезного міста.

Не було дня, щоб ми не дізнавалися про смерть того чи іншого знайомого. З посиленням епідемії ми навчилися очікувати того, що кожного дня втрачатимемо когось із друзів, та з острахом зустрічати появу будь-якого вісника. Навіть південний вітер, здавалося, дихав смертю. Ця крижана думка цілком заволоділа моєю душею. Ні про що інше я не міг говорити, думати чи марити уві сні. Мій господар відрізнявся меншою вразливістю і, хоча був сильно пригнічений, всіляко намагався підбадьорити мене. Його філософський розум ніколи не піддавався привидам. До реальних жахів він був досить чутливий, але їх тіні не викликали у нього страху. Його старання розсіяти мій хворобливий похмурий настрій виявилися майже безуспішними через деякі книги, котрі я виявив в його бібліотеці. Їх зміст здатний був викликати до життя все насіння спадкових забобонів, що затаїлися в моїй душі. Я читав ці книги без його дозволу, і тому він часто не міг зрозуміти, що ж настільки сильно діє на мою уяву.

Улюбленою темою моїх розмов були прикмети і знамення, віру в знаки я готовий був відстоювати майже всерйоз. У нас відбувалися довгі і жваві суперечки на цю тему. Він говорив про повну безпідставність подібних вірувань; я ж стверджував, що переконання, які виникають в народних масах абсолютно стихійно, ніким не навіювані, самі по собі містять безсумнівну частку істини і мають право на повагу.

Справа в тому, що незабаром після приїзду в котедж зі мною відбулося щось настільки незрозуміле і зловісне, що мені треба було потрактувати це як знак. Я був настільки пригнічений і разом з тим здивований, що пройшло багато днів, перш ніж я наважився розповісти про це моєму другові. Надвечір дуже спекотного дня я сидів з книгою в руках біля відчиненого вікна, звідки відкривався вид на береги річки та на віддалений пагорб, який з найближчого до нас боку виявився майже безлісим внаслідок зсуву. Думки мої давно вже відволіклися від книги і перенеслися в сусіднє місто, де панував смуток і жах. Піднявши очі від сторінки, я побачив оголений схил, а на ньому – огидне чудовисько, яке швидко спустилося з пагорба і зникло в густому лісі біля його підніжжя. При першій появі цієї істоти я подумав, а чи не з'їхав я з глузду, і в усякому разі не повірив своїм очам.

Пройшло чимало часу, доки я переконався, що не божевільний і не сплю. Але якщо я опишу чудовисько, котре я ясно бачив і деякий час спостерігав, поки воно спускалося по схилу, читачам ще важче, ніж мені, буде в нього повірити. Розміри чудовиська, які я порівнював зі стовбурами величезних дерев (небагатьох лісових гігантів, що встояли під час зсуву), повз які воно рухалося, були значно більшими ніж будь-яке з океанських суден. Я кажу "суден", бо чудовисько нагадувало за своєю формою корпус нашого семидесятичотирьохгарматного військового корабля. Рот у нього містився на кінці хобота завдовжки в шістдесят-сімдесят футів, а завтовшки приблизно з тулуб слона. Біля хобота чорніли шматки густої вовни, якої було більше, ніж на шкурах дюжини бізонів; звідти ж стирчали донизу і вбік два блискучих ікла на кшталт кабанячих, тільки незрівнянно більші. По обидва боки хобота тяглися гігантські роги футів на тридцять-сорок. Роги здавалися кришталевими – в них сліпучо відбивалися промені призахідного сонця. Тулуб був клиноподібний і вістрям направлений вниз. Від нього йшли дві пари крил, кожне завдовжки майже в сто ярдів; вони розташовувалися одне над іншим і були суцільно вкриті металевою лускою, де кожна лусочки мала в діаметрі від десяти до дванадцяти футів. Я помітив, що верхняя пара з'єднувалася з нижньою товстим ланцюгом. Але головною особливістю страшної істоти було зображення черепа, що займало майже всі груди і яскраво біліло на темному тілі, немов ретельно виписане художником.

Поки я дивився на страхітливу тварину і особливо на малюнок на її грудях, холонучи віджаху і передчуття близької біди, яке я не здатен був побороти ніякими зусиллями розуму, величезні щелепи, котрі містилися на кінці її хобота, раптово розкрилися, і з них пролунав гучний тужливий крик, що звучав у моїх вухах зловісним передвістям. Ледве чудовисько сховалося внизу пагорба, як я, втративши свідомість, впав на підлогу. Коли я прийшов до тями, першим моїм спонуканням було повідомити мого друга про все, що я бачив і чув, тому мені важко пояснити почуття відрази, яке чомусь мене втримало від розмови.

Але якось увечері, через три-чотири дні після цієї події, ми разом сиділи в тій кімнаті, де у мене було видіння. Я сидів в тому ж кріслі біля вікна, а він напівлежав на канапі. Викликані часом і місцем асоціації спонукали мене розповісти йому про дивне явище. Він вислухав мене до кінця, спершу сміючись від душі, а потім став надзвичайно серйозний, немов не сумнівався у моєму божевіллі. В цю хвилину я знову ясно побачив чудовисько і з криком жаху вказав на нього. Мій товариш уважно подивився, але став запевняти, що нічого не бачить, хоча я докладно описав йому, як воно спускається схилом пагорба. Мій жах не мав меж, бо я вважав те видіння передвістям моєї смерті або симптомом божевілля, що насувається на мене. Я в розпачі відкинувся на спинку крісла і закрив обличчя руками. Коли я відкрив очі, видіння вже не було. До мого друга повернувся його колишній спокій, і він дуже докладно розпитав мене про зовнішній вигляд фантастичного створіння.

Коли я цілком задовольнив його цікавість, він з полегшенням зітхнув, неначе позбувся непосильного тягаря, і з холоднокровністю, що здалася мені жорстокою, повернувся до перерваної розмови про деякі питання філософії. Пам'ятаю, що він (ніби між іншим) особливо підкреслив думку, що головним джерелом всіх людських помилок є схильність розуму недооцінювати або переоцінювати будь-який предмет через помилки у визначенні відстані. Наприклад, для правильної оцінки впливу, який матиме на людство повсюдне поширення демократії, слід неодмінно було би взяти до уваги віддаленість епохи, коли це поширення завершиться. А чи можете ви вказати хоча б одного автора, що пише про форми правління, який вважав би це питання гідним уваги? Він на мить зупинився, підійшов до шафи з книжками і дістав елементарний курс природної історії, попросивши мене помінятися з ним місцями, щоб йому легше було розбирати дрібний друк. Сівши в моє крісло біля вікна і відкривши книгу, продовжував говорити, що якби не мій докладний опис чудовиська, він, мабуть, не зміг би показати, що це таке. Перш за все дозвольте прочитати шкільний опис роду Sphinx, сімейство Crepuscularia, загін Lepidoptera, клас Insecta, тобто комах: "Чотири перетинчастих крила, покритих кольоровими лусочками з металевим блиском; рот у вигляді закрученого хоботка, утвореного продовженням щелеп; по боках його – зачатки жвал і пухнасті щупики. Нижня пара крил з'єднана з верхньою за допомогою жорстких волосків; вусики у вигляді подовженої призматичної булави; черевце загострене. Сфінкс «Мертва Голова» іноді вселяє чималий страх неосвіченим людям через сумний звук, який він видає, і емблеми смерті на його щитку ". Він закрив книгу і нахилився вперед, щоб знайти точно те положення, в якому сидів я, коли побачив чудовисько.

- Ось воно! – вигукнув він, – зараз воно повзе вгору, і, мушу визнати, вигляд у нього незвичайний. Однак воно не таке велике і не так віддалене від вас, як ви уявили. Воно повзе по павутині, котру павук повісив уздовж віконної рами, і я бачу, що довжина його – не більше однієї шістнадцятої дюйма, і така сама відстань відокремлює його від моєї зіниці...

 

© Едґар-Аллан ПО